軍艦島上陸(長崎世界遺産候補地旅行記5)

軍艦島の正式名称は端島である。端島は明治中期から昭和中期まで炭坑として栄えた。産出量の絶頂期を迎えたのは1941年で、最大人口を記録したのが1960年である。したがって、この20年間が端島の最盛期といえる。

最盛期の人口は5267人だが、面積は6万3000平方メートルしかない。これは日比谷公園(16万平方メートル)の4割程度である。そんな狭い土地に、炭坑から住宅や公共施設などの都市がワンセット入っていた。

そのため、島には、高層化されたコンクリート建造物がひしめき合うように詰め込まれている。1974年に閉山、無人島になり、建造物はそのまま放置され廃墟になった。こうしたうち捨てられた戦後コンクリート建造物群が端島のシンボルであり、捨てられた都市こそが魅力である。

さて、いよいよ上陸。上陸前に二つの班に分けられて、それぞれが別々に行動していく。桟橋から防波堤をくぐると、第一見学広場にでる。ここは、かつての貯炭場に面している。

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列をなす支柱は、石炭を運んだベルトコンベアの跡。
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貯炭場の向こうには、端島小中学校校舎が見える。1957年建造の鉄筋コンクリート7階建である。学校建築らしく、無骨で丈夫そうだ。
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見上げた丘の上に見えるのが、管理職社員アパート。
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端島は三菱鉱業(後に三菱石炭鉱業・現三菱マテリアル)の所有で、三菱のホワイトカラーはこうした管理職アパートに居住していた。管理職アパートには部屋が二間あり風呂もあったが、鉱員アパートは風呂なしの六畳一間だったという。

島を見下ろす位置に建つこの建物を見ていると、ホワイトカラーとブルーカラーという古い用語が頭をよぎった。1960年代は、まだそういう区分けがはっきりとあった時代だった。とはいえ、これだけ明確に居住区が違うと複雑な気持ちがする。

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かまくら・じゅん
旅人。旅行総合研究所タビリス代表。日本と世界の世界遺産、鉄道、島などを取材中。→詳しいプロフィール

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